Qu'est ce qu'une huile essentielle?

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De nombreuses recettes utilisent les bienfaits des huiles essentielles et ce dans bien des domaines comme l'esthétisme et la cosmétique, les fabrication de produits ménager ou la santé. Mais qu’est-ce que c’est exactement, une huile essentielle ? Comment la prépare-t-on ? Et surtout, comment l’utiliser de manière appropriée et sans danger ?

Obtention des huiles essentielles

La plupart des huiles essentielles produites actuellement, sont issues de la distillation de plante par extraction à la vapeur d’eau sous basse pression dans un alambic. Le principe de la distillation par vapeur d’eau est assez simple : il s’agit de faire traverser une cuve remplie de plantes à de la vapeur d’eau. En passant à travers la cuve, la vapeur va emporter avec elle les principes actifs de la plantes. A la sortie de la cuve, la vapeur contenant les principes actifs va traverser un serpentin et se condenser pour terminer dans une seconde cuve. Le distillat de la plante, ou huile essentielle, moins dense que l’eau, va se retrouver sur le dessus de la cuve. Il s'agit donc d'une distillation à la vapeur, d'un hydrolat.

Si le principe de la distillation par vapeur d’eau est simple, son application, elle, est extrêmement délicate et nécessite un contrôle parfait de la température et de la pression dans l’alambic pour obtenir une huile essentielle de bonne qualité.

Qualité des huiles essentielles

Impact de la distillation.

Une distillation de qualité nécessite un contrôle permanent du processus, et le respect de plusieurs critères :

Impact de la plante : notion de chémotype.

Une huile essentielle contient des molécules complexes ayant des propriétés différentes. Dans une même espèce de plante, cette variation chimique permet de définir précisément la nature des sous-espèces et des variétés des plantes utilisées, c’est la notion de chémotype.

Cette notion, capitale pour l’identification des huiles essentielles, est une forme de classification chimique, biologique et botanique désignant la molécule la plus présente. Elle dépend des facteurs liés directement aux conditions de vie spécifiques de la plante à savoir le pays, le climat, le sol, l’exposition des végétaux et la période de récolte. En fonction de ses conditions de vie, une plante peut sécréter des essences biochimiquement très différentes. Deux chémotypes de la même huile essentielle présenteront non seulement des activités différentes mais aussi des toxicités très variables.

De même, en fonction de la partie de la plante utilisée, les indications et contre-indications varient énormément.

Critères de qualité des huiles essentielles.

La qualité des huiles essentielle peut grandement varier, et il est important de pouvoir reconnaitre les huiles essentielles de bonne qualité pour éviter les effets indésirables. La mention de certains éléments sur l’emballage de l’huile essentielle permet de s’assurer certains critères de qualité :

Plusieurs qualités d’huiles essentielles peuvent être distinguées :

Propriétés des huiles essentielles

L’huile essentielle est donc un distillat qui concentre les principes actifs de plantes aromatiques. Sa structure est très complexe, et chaque huile essentielle possède plusieurs propriétés thérapeutiques, ce qui permet d’adapter leur utilisation aux besoins particuliers de chacun.

La liste des bienfaits des huiles essentielles est énorme. L'Eucalyptus, la lavande aspic, l'Ylang Ylang, le Citron, le Niaouli ou le Tea tree, autrement appelé l'arbre à thé, possèdent beaucoup de propriétés aux bienfaits épatants. En ingestion, en application cutanée (quelques gouttes mélangées avec une huile végétale ou dilluées dans une huile de massage par exemple), avec l'emploi d'un diffuseur, vous pourrez, si bien utilisé, utiliser les huiles essentielles pour leurs vertues médicinales comme stimulant, en traitement des brûlures, pour apaiser les douleurs, comme desinfectant ou antiseptique à incorporer dans vos produits de lavage ou d'entretien, pour leurs propriétés cosmétiques ou encore en répulsif à moustiques.

Précautions d’emploi des huiles essentielles

Conservation des huiles essentielles

L'aromathérapie